Photography

 

Photography 

          - powerful as an art form 

          standing on its own, 

          or 

          - as a basis for transforming 

          botanical secrets into Macro artwork,

          painted or drawn

 

Spectacular centrestage eyecatchers (such as Lilies, Wisteria, or Bird of 

Paradise) are most enjoyable and invite us painting them

Yet, how many of us give Gypsophilas and Forget-me-nots as well as 

humble Pansies more than a passing look? These tiny and inconspicuous 

or otherwise overfamiliar plants have fascinating details often overlooked 

by the spoiled eye used to dramatic displays of colours and shapes.

So, get either your magnifying glass or your camera with its macro lens out, 

and stoop down to look at plants with different eyes. 

Think “Macro Paintings” (similar to Macro Photography). 

Botanical Artists are familiar with this of course. 

For the rest of us: discover the dainty, sometimes fragile shapes of fresh 

and crisp looking blossoms, how their petals may curl back from the centre,

or notice their slight frill; some come in longish tubes, deeply fluted, or 

cup-like, and there are single and double petals, some with a smooth, waxy 

look, and some are tiny yet graceful. The variety in shapes seems endless. 

The colours often shade into soft-tinted, delicate hues, and you might even 

find two-tone effects, or petals notched with coloured touches at the tips;

- on the other hand see the purity, uniformity, and brilliance of other 

blossoms, especially when they react to various light and weather conditions.

Have a close look at the delicate stamens and pistils, focus precisely on 

them, and become aware of the plants’ structures and intricate mechanisms 

and interactions with other plants.

Sometimes you can see pollinating insects on flowers; other visitors can 

include snails and amphibians, and spiders often leave intricate webs 

behind, which again invite magnification and experimenting at different 

angles.

Stems and leaves vary in their textures and shapes, and it is interesting

to observe the relationship of various plant parts to each other. 

In Japanese culture the stem, leaf, and blossom, even the spaces between 

them, form a pattern

The ingenious shapes of seed vessels may well excite your curiosity when 

autumn is approaching, as there are spherical, cylindrical, oval, conical, 

prismatic and other shapes among them. 

And the seeds themselves are designed in a bewildering variety; just 

compare the roundish Nasturtium seeds resembling gravel with the 

semi-circle shaped Marigold seeds, or Lobelia “dust” with dandelion 

“parachutes” floating in the wind. You might like to add on an extension

tube on top of your macro lens for very small subjects. (Just allow a bit 

more light in to compensate for its use, either via aperture setting or 

through timing.)

It is particularly exciting to see developments happen and then to translate 

that into artwork: Watching the first unforgettable stages of leaves or

blossoms unfolding; Witnessing the “metamorphosis” from blossom to 

fruit may take longer, but a regular check will reveal the wonderful 

transformation taking place. And, be warned, you may even see 

seed pods explode and be able to freeze the movement with a fast 

speed, your camera firmly in place with a tripod.

We may have preferred in the past to captivate the more spectacular 

plant species. But if you have a knack for details, both a well-planned 

garden as well as what may appear to be a drab countryside garden can 

really come to life for you. If you haven’t got the advantage of your own 

garden, you can ask your friends for the use of theirs, and you can take 

advantage of public gardens, or private gardens open for charity. 

(They might also be flattered having an artist set up an easel and paint their 

plants and flowers.) 

Even so-called “weeds” will come into their own. Try different viewpoints 

and angles, and keep an eye on the lighting.

Macro-Photography as well as “macro artwork” might sound like a very 

specialised enterprise. But after a while you get a feel for it. 

Then you don’t consciously think about the camera-technical side of

things anymore, you just enjoy doing it while being fascinated by the 

botanical details. Of course you can make do with a magnifying glass 

and just look and draw and paint. Photographs have the advantage that 

we can study them, while the real plant or plant detail might have moved 

or withered, or the light or possibly weather conditions might have changed.

What I look out for in the first place is a perfectly or interestingly shaped 

object that I can get close to. Then it’s good to walk around it to see it 

from different angles, and not to forget all 3 dimensions. 

This helps to choose a viewpoint that will highlight interesting details 

unique to that plant. Next, the object’s position may need some

improvement for photography, inasmuch as any disturbing grasses or 

branches etc. can be bent out of the way and possibly held away using

clothes-pegs or sticky tape. As artists we can also simply use “artist’s 

license” and ignore disturbing things by not including them in the artwork.

 f the background is disturbing, it could be replaced by an artificial 

background when photographing, you can also just throw it out of focus

by adjusting depth of field. A contrasting colour background is often 

desirable. Also, it is attractive to place the object asymmetrically within

the frame, which might find a balance in some hazy colour hue in the 

background. Personally, I like the unusual pictures and paintings that 

differ from the regular run of the mill. On showing some of my photographs 

to one of my friends, he wondered where I had been to get so many tropical 

plant pictures, - when in fact they simply were very close-up macro photographs

of small wildflowers and other small flowers, taken from unusual angles.

One very powerful effect, that of virtually lifting an object out of its 

surroundings, - which could mean making stamens and pistils stand out 

from the surrounding blossom -, can be achieved in photography by 

varying the depth of field. It is that crucial relationship between aperture 

and shutter speed that decides if you will see the subject clear and sharp 

in all its parts, - or to emphasise only a part of it. 

Depending on the amount of light coming in through the aperture, the 

timing will have to be adjusted. As a basic rule, the smaller the aperture, 

the more will be sharp - but the longer the required shutter speed.

And that is what usually calls for the use of a sturdy tripod, as even the 

slightest movement will be magnified along with the subject. 

If a tripod is not at hand, you can put one knee on the ground and lean 

an elbow on the other knee for stability; or otherwise, if the object is too 

high up, let your elbows rest in your stomach area to take a motionless 

picture. Shutter speeds around 1/125 or 1/60 second are ok for outside 

under normal circumstances, this allows for a wider aperture, and thus 

the background will be beautifully out of focus.

 

My glass painting of a vintage camera
My glass painting of a vintage camera

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

(You can also break the photographic rules occasionally in order to 

experiment, sometimes with surprisingly stunning results, which in turn

can inspire your painting.) The same depth of field effect can be produced 

in paintings of course. 

There are two things that I usually avoid though: windy conditions 

and full sunlight. 

Movement can be attractive, but only if it does exactly what is desired

at the right time. Alternatively you might like to fix the stem of a flower 

with wire and wait for a calm moment. 

Full sunlight is nice for other avenues of photography, 

but in close quarters with plants and blossoms the colours are much 

more vibrant and details more visible when it is slightly overcast. 

Early mornings or evenings are best, as sunlight comes at a lower angle 

and is slightly diffused. This also carries the bonus of a gentle inclination 

towards warmer, slightly reddish tones. 

 

These are also the times when in the great outdoors it is easier to get 

back-light (without having to crawl on the ground too much), which can 

make colourful petals appear translucent or even create a beautiful rim 

around the edges. 

 

This effect can of course be achieved much more easily

inside, which doesn’t have to be a fully-fledged studio by the way. 

You can use 3 lamps, one with a daylight bulb from above at a distance, 

and 2 small halogen lamps from the two sides, one a bit more from the 

back, the other a bit more from the front, but both very near to the blossom.

It’s well worth experimenting with their positions and observing what will 

give the most interesting results

Thus the mood of a picture can change completely. And indoors it is possible 

to create a triangular relationship between aperture / shutter speed / light

input. 

By “macro”-diving into flowers and plants it has been my experience that 

a completely new world has opened up to me, a new dimension of beauty,

that translates very well into artwork.

 

Here is one of my articles incl. photos, published years ago in the Outdoor Photography magazine.

Other articles and photos have been published in the PARROTS  magazine, in a British newspaper, etc, and also on  www.ephotozine.com .

 

Right column: some of Angie's latest artwork.